¿cual es la galaxia en la que se encuentra la tierra?

la galaxia de andrómeda

CAMINOS LÁCTEOS Los científicos creen que nuestra galaxia tiene cuatro grandes brazos espirales que se abren paso desde una barra central. El Sol se encuentra a unos 27.200 años luz del centro.NASA/JPL-Caltech/R. Hurt (SSC-Caltech).Tarde o temprano, en cualquier noche clara y oscura, una banda etérea llamada Vía Láctea se arquea por el cielo.

Aunque ha sido reconocida desde la antigüedad, los filósofos y los científicos sólo podían adivinar lo que representaba hasta hace poco tiempo (véase «Cómo obtuvo su nombre la galaxia de la Vía Láctea», p. 33). Con la invención del telescopio, quedó claro que la Vía Láctea era el resplandor colectivo de estrellas demasiado débiles para ser vistas a simple vista. Más de un siglo después, el astrónomo inglés Thomas Wright sugirió que esta banda brillante era precisamente lo que se esperaría ver si el Sol estuviera incrustado en un disco plano de estrellas.

Ahora sabemos que la Vía Láctea es la estructura primaria de nuestra galaxia vista de canto. Los detalles adicionales y, sobre todo, la escala física de la galaxia tardaron otros dos siglos en resolverse. El proceso continúa hoy en día, ya que los astrónomos se enfrentan a pruebas contradictorias y hacen nuevos descubrimientos. Al igual que la cartografía de una ciudad envuelta en la niebla desde una única intersección, los científicos deben descifrar la estructura de la galaxia mientras la ven desde el interior de un disco donde las nubes de polvo atenúan y bloquean la luz de las estrellas.

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Una galaxia es un enorme conjunto de gas, polvo y miles de millones de estrellas con sus sistemas solares. Una galaxia se mantiene unida por la gravedad. Nuestra galaxia, la Vía Láctea, también tiene un agujero negro supermasivo en el centro.

Cuando miras las estrellas en el cielo nocturno, estás viendo otras estrellas de la Vía Láctea. Si está muy oscuro, lejos de las luces de las ciudades y de las casas, puedes incluso ver las bandas de polvo de la Vía Láctea que se extienden por el cielo.

Sin embargo, hay muchas galaxias además de la nuestra. Hay tantas que aún no podemos contarlas todas. El telescopio espacial Hubble observó una pequeña porción del espacio durante 12 días y encontró 10.000 galaxias, de todos los tamaños, formas y colores. Algunos científicos creen que podría haber hasta cien mil millones de galaxias en el universo.

Algunas galaxias tienen forma de espiral como la nuestra. Tienen brazos curvados que las hacen parecer un molinete. Otras galaxias son lisas y tienen forma ovalada. Se llaman galaxias elípticas. Y también hay galaxias que no son espirales ni ovaladas. Tienen formas irregulares y parecen manchas. La luz que vemos de cada una de estas galaxias procede de las estrellas que hay en su interior.

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«No hay una respuesta corta a esta pregunta, porque los astrónomos han seguido muchas líneas de evidencia para determinar la ubicación del sistema solar en la Vía Láctea. Pero se pueden esbozar brevemente algunas de las técnicas generales.

«Encontrar la propia ubicación en una nube de cientos de miles de millones de estrellas -cuando uno no puede viajar más allá de su propio planeta- es como intentar trazar la forma de un bosque mientras se está atado a uno de los árboles. Uno se hace una idea aproximada de la forma de la Vía Láctea con sólo mirar a su alrededor: una banda de luz irregular y brumosa rodea el cielo. Tiene unos 15 grados de ancho, y las estrellas se concentran de forma bastante uniforme a lo largo de la franja. Esta observación indica que nuestra galaxia, la Vía Láctea, es un disco aplanado de estrellas, y que nosotros estamos situados en algún lugar cerca del plano del disco. Si no fuera un disco aplanado, su aspecto sería diferente. Por ejemplo, si fuera una esfera de estrellas, veríamos su brillo en todo el cielo, no sólo en una banda estrecha. Y si estuviéramos por encima o por debajo del plano del disco en una cantidad considerable, no veríamos que divide el cielo en dos: el brillo de la Vía Láctea sería más brillante en un lado del cielo que en el otro.

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