¿cuanto tiempo tiene nuestra galaxia?

Qué es la galaxia

VÍA LÁCTEA Estrellas como estas, situadas en el cúmulo globular NGC 6397, de 13.400 millones de años, han ayudado a los astrónomos a medir con mayor precisión la edad de la Vía Láctea.ESOQ: «La hora del desayuno», en la página 9 del número de noviembre de 2018, dice que nuestra galaxia colisionó con otra hace entre 8.000 y 10.000 millones de años. Pero siempre he oído que sólo tenemos 4.600 millones de años.

R: Nuestro sistema solar -incluyendo el Sol y los planetas- tiene aproximadamente 4.600 millones de años, por eso has escuchado esa cifra. Pero el Sol es sólo una estrella de la Vía Láctea. Hay varias formas de calcular la edad de la Vía Láctea, pero una de las más comunes es determinar la edad de sus estrellas más antiguas. Muchas de ellas se encuentran en cúmulos globulares, que son los cúmulos estelares más antiguos de la galaxia; algunos contienen estrellas de más de 13.000 millones de años. Esto ya da una pista sobre la edad de la galaxia: al menos 13.000 millones de años.

Combinando mediciones precisas con modelos de cómo las estrellas se fusionan y crean elementos, los astrónomos han determinado que las primeras estrellas de la Vía Láctea probablemente comenzaron a formarse unos 200 millones de años después del Big Bang. Teniendo en cuenta la edad del Universo, unos 13.700 millones de años, nuestra galaxia tiene aproximadamente 13.600 millones de años. Teniendo en cuenta esta edad, es completamente posible que las colisiones con otras galaxias se produjeran hace entre 8.000 y 10.000 millones de años, antes de que nuestro sistema solar, de 4.600 millones de años, comenzara a formarse.

La galaxia de andrómeda

Tras el Big Bang, el Universo se expandió, se enfrió y acabó permitiendo que los protones y los electrones formaran hidrógeno neutro. Sin embargo, en algún momento de los primeros mil millones de años de la historia cósmica, el Universo se inundó de fotones altamente energéticos que devolvieron al hidrógeno del medio intergaláctico a un estado altamente ionizado. El origen de estos fotones ionizantes sigue sin estar claro, lo que convierte a la reionización cósmica en uno de los grandes enigmas sin resolver del Universo primitivo. Aunque, en principio, una gran cantidad de objetos astronómicos podrían haber contribuido a este proceso, las galaxias con formación estelar suelen ser las principales candidatas, ya que se sabe que existían en gran número en la época en cuestión.

Dado que la luz de algunas de las galaxias más lejanas que conocemos actualmente ha tardado más de diez mil millones de años en llegar a nosotros, podemos aprender más sobre las galaxias de la época de reionización estudiando estos objetos extremadamente débiles y lejanos. Nuestro equipo utiliza las galaxias y los cúmulos de galaxias como lentes gravitacionales para buscar estos objetos, y utiliza modelos numéricos para conocer mejor sus propiedades.

Marte

Medir la distancia a varias galaxias y la velocidad a la que se alejan unas de otras a medida que el universo se expande es una forma de saber la edad del universo. NASA, ESA, F. Summers, Z. Levay, L. Frattare, B. Mobasher, A. Koekemoer y el equipo HUDF (STScI)

Las precisas observaciones de ACT y Planck llegan después de más de un milenio en el que los humanos han observado el cielo y se han preguntado de dónde podría venir todo esto. De alguna manera, los primates con una vida de menos de un siglo consiguieron entender los acontecimientos que tuvieron lugar eones antes de que existiera su planeta, e incluso los átomos que lo formarían. He aquí un breve relato de cómo la humanidad llegó a averiguar la antigüedad del universo.

Cada cultura tiene un mito de la creación. Los babilonios, por ejemplo, creían que los cielos y la Tierra estaban tallados en el cadáver de un dios asesinado. Pero son pocos los sistemas de creencias que especifican cuándo empezó a existir la existencia (una excepción es el hinduismo, que enseña que el universo se reforma cada 4.300 millones de años, no tan lejos de la edad real de la Tierra).

Cuántas galaxias hay en el universo

Cuando los cazadores-recolectores khoisan del África subsahariana contemplaban la serpenteante estela de estrellas y polvo que divide el cielo nocturno, veían las brasas de una hoguera. Los marineros polinesios percibieron un tiburón devorador de nubes. Los antiguos griegos vieron una corriente de leche, gala, que acabaría dando lugar al término moderno «galaxia».

En el siglo XX, los astrónomos descubrieron que nuestro río de plata es sólo una pieza de una vasta isla de estrellas, y escribieron su propia historia de origen galáctico. En su versión más sencilla, la galaxia de la Vía Láctea se formó hace casi 14.000 millones de años, cuando enormes nubes de gas y polvo se unieron bajo la fuerza de la gravedad. Con el tiempo, surgieron dos estructuras: primero, un vasto «halo» esférico, y después, un disco denso y brillante. Miles de millones de años después, nuestro propio sistema solar giró en el interior de este disco, de modo que cuando miramos por la noche, vemos la leche derramada: una vista de borde del disco salpicada en el cielo.

El 25 de abril de 2018, una nave espacial europea llamada Gaia dio a conocer una asombrosa cantidad de información sobre el cielo. El conjunto de datos de Gaia, de varios años de duración, describía los movimientos detallados de aproximadamente mil millones de estrellas. Los estudios anteriores sólo habían cartografiado el movimiento de miles de ellas. Los datos dieron vida a una franja de la galaxia hasta entonces estática. «Gaia inició una nueva revolución», dijo Federico Sestito, astrónomo del Observatorio Astronómico de Estrasburgo (Francia).

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