¿que impacto tuvo en los seres vivos la tormenta solar de 1859?

Llamarada solar

En los círculos científicos en los que se discuten las erupciones solares, las tormentas magnéticas y otros acontecimientos solares singulares, los sucesos del 1 y 2 de septiembre de 1859 son materia de leyenda. Incluso hace 144 años, muchos de los habitantes de la Tierra se dieron cuenta de que algo trascendental acababa de ocurrir. En cuestión de horas, los cables de telégrafo tanto en Estados Unidos como en Europa sufrieron un cortocircuito espontáneo que provocó numerosos incendios, mientras que las auroras boreales, fenómenos inducidos por el sol que se asocian más estrechamente con las regiones cercanas al Polo Norte de la Tierra, se documentaron tan al sur como Roma, La Habana y Hawai, con efectos similares en el Polo Sur.

Para empezar a entender la tormenta espacial perfecta hay que empezar a comprender las cifras gigantescas con las que trabajan cada día los físicos del plasma como Tsurutani. Con más de 1,4 millones de kilómetros de ancho, el Sol contiene el 99,86% de la masa de todo el sistema solar: en su interior cabrían más de un millón de Tierras. La energía total que irradia el Sol es de una media de 383.000 millones de billones de kilovatios, el equivalente a la energía generada por 100.000 millones de toneladas de TNT que explotan cada segundo.

El evento de carrington

Los electrones, arrastrados por la corriente magnética, recorren los hilos del telégrafo. Cuando encontraban un obstáculo, como la mano de un operador de telégrafo, lo atravesaban, provocando una fuerte descarga. Incluso con las baterías desconectadas, los operadores descubrieron que la vertiginosa corriente subatómica podía llevar sus mensajes a grandes distancias. Fue la mayor tormenta solar jamás registrada. Si ocurriera hoy, pondría en peligro las telecomunicaciones mundiales, dejaría fuera de combate a los satélites en órbita y amenazaría con matar a los astronautas. Pero incluso a la velocidad de la luz, el destello revelador de la radiación de una erupción solar masiva dejaría a la humanidad entre unos pocos minutos y -si tuviéramos mucha suerte- un día para prepararse para la ola de partículas cargadas que surgen hacia nosotros a través del espacio.

Los astronautas que caminen por el espacio podrían tener sólo unos minutos después del primer destello de luz para encontrar refugio… En el mundo (mayoritariamente) preeléctrico de 1859, la mayor parte de la humanidad experimentó la tormenta como poco más que un extraño espectáculo de luces, si es que estaba despierta para verlo. A medida que nuestro mundo se ha ido haciendo más dependiente de la electrónica en el último siglo y medio, la humanidad ha tenido pocos visos de los peligros potenciales de las tormentas solares para nuestra nueva infraestructura. La NASA tiene constancia de tres casos, que se remontan a 1972, en los que las tormentas solares perturbaron significativamente la vida cotidiana. El último ejemplo se produjo en 2005, cuando los rayos X de una erupción solar interrumpieron las comunicaciones entre satélites y el sistema GPS durante unos 10 minutos, amenazando los viajes aéreos, marítimos y terrestres guiados por satélite.

¿por qué la enorme tormenta solar de 1859 pasó casi desapercibida?

Alan Woodward no trabaja, asesora, posee acciones ni recibe financiación de ninguna empresa u organización que pueda beneficiarse de este artículo, y no ha revelado ninguna afiliación relevante más allá de su nombramiento académico.

En 1859, del 28 de agosto al 2 de septiembre, recibimos una importante lección sobre lo vulnerables que somos al poder del Sol. El Evento Carrington, llamado así por el astrónomo aficionado que lo registró, Richard Christopher Carrington, fue una eyección de masa coronal: un enorme estallido de viento solar. Cuando esta tormenta solar chocó con el campo magnético de la Tierra, provocó una aurora tan brillante que pudo verse hasta el sur del Caribe y Hawai. Pero la novedad de poder leer un periódico con esta espeluznante luz no fue el único efecto causado por la llegada de la tormenta.

Uno de los efectos menos conocidos de la tormenta solar de 1859 fue la enorme perturbación que causó en los sistemas de telegrafía de Europa y Norteamérica. Se dice que los operadores de telégrafos recibieron descargas en sus equipos y que los postes telegráficos lanzaron chispas. La cantidad de energía suministrada por la tormenta fue tan grande que algunos operadores de telégrafos pudieron desconectar sus fuentes de alimentación y seguir enviando mensajes.

Evento carrington

Evento CarringtonLas manchas solares del 1 de septiembre de 1859, dibujadas por R.C. Carrington. A y B marcan las posiciones iniciales de un evento intensamente brillante, que se desplazó en el transcurso de cinco minutos a C y D antes de desaparecer.

El evento Carrington fue la tormenta geomagnética más intensa de la historia, que tuvo lugar el 1 y 2 de septiembre de 1859 durante el ciclo solar 10. Creó fuertes despliegues aurorales que se registraron en todo el mundo[1] y provocó chispas e incendios en múltiples sistemas telegráficos. La tormenta geomagnética fue probablemente el resultado de una eyección de masa coronal (CME) del Sol que colisionó con la magnetosfera de la Tierra[2].

La erupción se asoció a una gran eyección de masa coronal (CME) que viajó directamente hacia la Tierra, tardando 17,6 horas en hacer el viaje de 150 millones de kilómetros (93 millones de millas). Las CMEs típicas tardan varios días en llegar a la Tierra, pero se cree que la velocidad relativamente alta de esta CME fue posible gracias a una CME anterior, quizás la causa del gran evento de aurora del 29 de agosto que «despejó el camino» del plasma del viento solar ambiental para el evento Carrington[8].

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